公民科学家借助美国宇航局NEOWISE探测器发现一颗棕矮星:宇宙那么大,总会有“巧合”

“意外”的意外被发现可能会向我们揭示银河系那些在我们意料之外的秘密……

公民科学家借助美国宇航局NEOWISE探测器发现一颗棕矮星:宇宙那么大,总会有“巧合”_荒原之梦
图 01. 公民科学家丹·卡塞尔发现的被命名为“意外”的棕矮星。
图片版权:NASA/JPL-Caltech/Dan Caselden.

时间退回到 2018 年的一天。那天晚上,公民科学家(“专业级”的业余爱好者)丹·卡塞尔(Dan Caselden)正一边和队友玩着电子游戏《反恐精英》(Counter-Strike),一边在电脑上运行着他为分析美国宇航局的近地天体广域红外线巡天探测器(NEOWISE)传回的数据编写的程序,突然,该程序报告在距离地球 50 光年的地方发现了一个快速移动的巨大冷天体,然而,卡塞尔检查后确认,程序所指的地方并没有什么有趣的天体。不过,卡塞尔意外地发现,在屏幕的左下角有一个微弱的天体正在闪烁——在科学家们经过 3 年的密切研究之后,确认这是一颗十分特别的棕矮星,由于这颗棕矮星是被意外发现的,因此,卡塞尔将其命名为:“意外(The Accident)”。这颗棕矮星的正式名称则为:WISEA J153429.75-104303.3.

这颗名为“意外”的棕矮星,质量大约是木星的 75 倍,虽然这种质量的棕矮星在宇宙中很常见,但“意外”的特别之处在于,其在某些波段上的光波很微弱,这代表它已经变得很冷,也就是很老了,大约有 100 亿岁(通常的棕矮星大约只有 50 亿岁)。另一方面,“意外”在另一些波段上的光波却很强烈——这种独特的波段强弱分布表名,组成“意外”的成分中,甲烷占比可能很少,由于甲烷是氢和碳的化合物,这就进而表明,“意外”诞生于银河系“碳贫乏时期”,也就是银河系形成的早期,是一个记录着银河系早期秘密的“活数据库”。目前,针对“意外”的观测和分析研究仍在继续。

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图 02. 美国宇航局 NEOWISE 探测器艺术想象图,该探测器于 2009 年 12 月 14 日发射升空,截至本文发布时仍在正常运行。
图片版权:Credits: NASA/JPL-Caltech.

参考资料:
https://photojournal.jpl.nasa.gov/catalog/PIA24578
https://www.nasa.gov/feature/asteroid-hunting-space-telescope-gets-two-year-mission-extension
https://en.wikipedia.org/wiki/Wide-field_Infrared_Survey_Explorer
https://news.yahoo.com/very-weird-accidental-star-could-081233635.html


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