脱发不分星球:土星可能要秃了

脱发不分星球:土星可能要秃了
图 1
By NASA / JPL / Space Science Institute, Public Domain.

土星是太阳系八大行星之一,土星最明显的特征就是那巨大的土星环了。图 1 是美国宇航局卡西尼号土星探测器拍摄的土星向日面(上半部分,拍摄于 2008 年 07 月)和背日面(下半部分,拍摄于 2017 年 09 月)的可见光图像,看上去是不是很壮观?

当然,说土星环是“巨大的”是由根据的,因为,地球在他面前看上去就是个“弟弟”:

脱发不分星球:土星可能要秃了
图 2. 土星和地球的大致相对大小。
By NASA, Public Domain.

不过,这个茂密的土星环正在慢慢减少,这意味着,土星要“秃顶”啦。

根据观测数据,土星环中的颗粒正在土星磁场的作用下被逐渐分解,近而在土星重力的作用下,变成“土星环之雨”落入图形表面——整个土星上的“土星环之雨”可以在半小时之内就填满一个奥运会标准游泳池。根据测算,土星环将在 1 亿到 3 亿年之后完全消失,虽然这听起来还有很长时间,但在土星的一生中,这段时间并不长,因为土星的年龄已经有大概 40 亿年了。

脱发不分星球:土星可能要秃了
图 3. 一亿年后土星的样子[艺术设想图]
Credits: NASA/Cassini/James O’Donoghue

不过,如果土星真的在秃顶的话,对人类来说并不完全是一件坏事,因为,我们可以借此弄明白一件颇具争议的事:先有土星,还是先有土星环?

因为,假如现在密度较低的 C 环(最靠近土星的那个环)【当初】和现在密度较高的 B 环(在 C 环外侧的那个环)的密度一样,那么,曾经那个茂密的 C 环只需要 1 亿年的时间就会变成今天这个样子。也就是说,如果土星环和土星同时形成或者比土星更早形成的话,那么,土星环早在近 40 亿年钱就消失了。

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图 4.
壮丽的土星环特写。
By NASA/JPL/Space Science Institute, Public Domain.

参考:
https://www.nasa.gov/press-release/goddard/2018/ring-rain
https://zh.wikipedia.org/wiki/土星


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